40 年前大乌龙?NASA 可能不小心自己烧掉火星上的有机物

2019-07-08

想像一下,你曾经拍过一张照片,因为占容量只好把它删掉了,很久后才发现,不,当时照片里的人是外星人,照片藏有你寻寻觅觅的线索。让人呆愣的是,美国太空总署(NASA)在 1976 年做的事情可能和这相差不远。

前阵子 NASA 才欢天喜地宣布,火星探测车好奇号(Curiosity)第一次从火星上找到有机物质,殊不知,这项殊荣可能要颁给火星探测始祖维京号(Viking)而不是好奇号。一份发表在《地球物理研究》期刊的新报告暗示,40 多年前,维京着陆器在火星地表探索时,可能就已经找到有机物质,只是无意中自己烧毁了价值 50 亿美元的证据。

维京 1 号与维京 2 号太空飞行器是 NASA 维京计画的一部份,两架着陆器都于 1976 年成功降落火星,首度开启火星地表调查任务,目标寻找火星泥土中的有机化合物。

令所有人惊讶的是,这次搜索完全没有结果。研究作者、NASA 天体生物学家 Chris McKay 表示,当年科学家假设陨石和含碳彗星撞击火星表面后,应该会在火星地表沉积有机物质,没想到维京号未能检测到有机化合物,与科学家所想完全不一致,自那时起,科学家便提出另一个理论,认为陨石撞击实际上会消灭有机分子 。

只是,破坏火星有机物的犯罪份子真的只有陨石吗?不,根据 Chris McKay 新研究,科学家发现也可能是仪器自己窝里反。

首先,维京着陆器携带用来探测火星土壤生命的主要仪器「气相层析 – 质谱仪(gas chromatograph‐mass spectrometer,GC-MS)」,必须经过加热才能分析火星样品;再来,2008 年时,NASA 凤凰号着陆器从火星泥土中发现有毒化合物「过氯酸盐(Perchlorate)」,这是一种常见于火箭燃料、烟火、紧急照明讯号的有毒成分,会在高温下爆炸。

那幺,当维京着陆器在加热火星样品时,遇上过氯酸盐会发生什幺事呢?砰!当然是立刻烧掉任何可能存在的有机物。事实上,好奇号在 2013 年时曾经从火星上发现了氯苯(chlorobenzene)分子,而这恰好是过氯酸盐燃烧碳之后的化学产物。

当研究人员回过头重新分析维京号的旧数据时,也惊讶发现维京号竟在当时检测到了氯苯──对这种数据一个可能的解释就是,NASA 自己的仪器烧了他们花费高达 50 亿美元寻寻觅觅的有机分子证据。

当然,我们不知道维京号是不是真的做了这件事,研究只是针对数据提出解释,也有其他参与研究的科学家抱持其他想法,比如来自法国 LATMOS 研究中心的 Melissa Guzman 说,没有足够证据证明维京着陆器在火星上烧了有机物,这些氯苯分子也可能是从地球带过去的污染。

总之这件事情告诉我们,即使是世上最厉害的太空科学家、最昂贵先进的仪器,可能也有无法将事情做到百分百完美的时候,毕竟我们只是人类。

Scientists Think NASA Caused A Mars ‘Proof Of Life’ Anomaly 40 Years AgoNASA May Have Accidentally Obliterated Organic Molecules on Mars in The ’70sNASA May Have Discovered and Then Destroyed Organics on Mars in 1976

(首图来源:NASA)

延伸阅读:火星可能不是死星!NASA 好奇号终于探测到支持生命条件的有机物质

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