「新视野号」负责人 Alan Stern:探索冥王星的日子艰苦却令人骄傲

2019-07-16

6 日,在腾讯 WE 大会上,「新视野号」负责人 Alan Stern 在演讲中讲述了「新视野号」飞掠冥王星背后的故事。

48 亿公里的飞行。

我们到冥王星共花了 9 年半时间。

「新视野号」负责人兼首席科学家 Alan Stern 说。在演讲时,提到自己的团队被 NASA 挑中去完成飞掠冥王星的任务时,Alan Stern 的表情既骄傲又兴奋。

爱范儿配图

2015 年 7 月 15 日,美国国家航空暨太空总署宣布,「新视野号」探测器已经成功完成人类对冥王星的首次近距离飞掠探测行动,这也意味着人类历史上探测最后一颗大行星的任务也完成。

直到今年 10 月底,时间过去了一年多,「新视野号」飞掠冥王星的探测数据终于全部传回了地球。至此,在过去 15 个月内,「新视野号」收集的关于冥王星的数据总计四百多批、超过 50GB,成为一个重要里程碑。

研究人员表示,这些数据和图像资讯有望改变人们对冥王星系统的认识。比如说,2006 年,冥王星被「降级」为矮行星,而「新视野号」所传输回来的图像资讯很可能证明,过去这个判断是错误的。

20 世纪 90 年代末,NASA 曾提出一个名为「冥王星──柯伊伯快车」的计画,但由于经费不足等原因,最终无奈取消。但之后,美国行星学会发动了「拯救冥王星计画」运动,NASA 在压力之下提出了一个解决方案,要求做冥王星探索任务的团队要能做到两点:一是要在 2015 年前抵达冥王星,二是研製经费不能超过 5 亿美元。

当时 NASA 在做了这样的竞赛,那时候一共有 5 个团队在竞争,「新视野号」是其中的一个。我带着差不多有上千页的设计,以及我们管理、成本计画,最后我们团队被 NASA 选中,「新视野号」成为唯一的团队来执行任务。

但拿下了飞掠冥王星任务后,Alan Stern 和他的团队遇到的困难和挑战更多。

获得这个计画的时候,很多同事告诉我这是不可能完成的任务。他们跟我说你获胜了,但是你又失败了,在这样的条件下飞掠冥王星是难以实现的。

「新视野号」遇到的困难主要来自两方面,一个是 NASA 定下的时间,另一个就是资金问题。Alan Stern 解释说,「旅行者号」花了 12 年的时间来完成设计、构建等工作,而「新视野号」只有 4 年的时间,同时,「新视野号」只拿到了「旅行者号」计画 12% 的资金支持。

由于资金问题,「新视野号」在设计时做了很多妥协,比如缩减了天线的设计,这能够节省很多核电池进而节省很多资金。但这也导致「新视野号」到上个月才完成所有的数据传输。

而除了发射前期的準备工作,在「新视野号」进入太空后,Alan Stern 和他的团队依然十分繁忙。Alan Stern 介绍说,他们準备了 3 个备份计画,如果「新视野号」发生什幺故障或问题,他们可以透过点燃火箭去调整方向。「我们的计画并不完美,但只有一个机会,好在最后证明我们是正确的,我们非常清楚地看到了冥王星。」

我们以前从没想到,冥王星的和地球有这幺多共同的地方。

Alan Stern 在演讲时展示了他们的成果。透过「新视野号」传回的图片,科学家们在冥王星发现了大量的冰川、山脉、峡谷、平原和陨石坑,还发现了一个面积是太阳系里面最大的火山。科学家还发现,冥王星山脉的山峰密布天然气,有雪崩、降水的现象。

下载自路透

(Source:达志影像)

这些成果都改变了人们过往对冥王星的看法。一张清晰的图片,是科学家们研究一颗星球的基础。但由于冥王星变幻莫测的大气环境和斑驳难辨的表面,即使哈伯望远镜也无法看清,之前人类对它的探索几乎一片空白。「新视野号」改变了这一现状,科学家们对冥王星的探索和思考又将有新的开始。

Alan Stern 在演讲最后提到 2015 年时,「新视野号」首次将图片传回的那一刻,整个团队是非常兴奋和激动的,而他们的成绩也备受关注。据 Alan Stern 介绍,当时他们的网站就获得了数十亿的访问量,全球都报导了他们飞掠冥王星这件事,还有一些孩子写信给他,告诉 Alan Stern 「新视野号」团队对冥王星的探索给了他们什幺启发。

爱范儿配图

(Source:NBC NEWS)

Alan Stern 为「新视野号」取得的成就感到自豪。据了解,Alan Stern 也开始研究太空探索商业化的可能性。

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